El té rojo Pu-erh tiene una historia fascinante, y los antiguos árboles cosechados para elaborar esta variedad de té juegan un papel muy importante en ella.

Todos los tés Pu-erh son de variedad assamica

Todo comenzó en la región subtropical y boscosa de la provincia Yunnan, al Sur de China. Se cree que fue aquí, en las húmedas faldas del Himalaya, donde la planta creció por primera vez hace miles de años. Aunque la Camellia sinensis sinensis de hojas pequeñas (la variedad china de la Camellia sinensis) crece en otras partes de China, la planta de hojas largas, la Camellia sinensis assamica, es nativa de Yunnan. Pertenece a la misma rama de la familia de Camellia que crece en el norte de Vietnam, en el norte de Laos, en Myanmar y Assam. De hecho, el lugar de origen de la planta, a menudo llamado “corredor de la diversidad del Himalaya”, incluye también estas regiones además del sur de Yunnan.

Hoy en día los antiguos árboles silvestres, tan importantes para la elaboración del Pu-erh de calidad, son todos de la variedad assamica. En las densas áreas boscosas, donde han podido crecer de forma orgánica por cientos de años, estas plantas han trepado hacia el cielo y algunas han alcanzado hasta los 20 y 30 metros de altura. En las zonas más despejadas, donde no tienen que luchar por la luz, los árboles extienden sus ramas hacia los lados y se parecen más a grandes manzanos. Sus robustos y gruesos troncos son a veces únicos y a veces múltiples. Sus hojas son largas y anchas, suficientemente grandes para cubrir el área entre la punta de tus dedos y el codo.

Clasificación de los arboles de té según su edad

Los árboles más longevos se encuentran en las selvas de Xishuangbanna, limítrofe con Laos y Myanmar, con el distrito de Lincang (situado un poco más al noroeste en la frontera con Myanmar), y con el distrito de Simao, cerca de la ciudad de Puerh. La gente en algunas de las áreas más famosas por su producción del té Pu-erh afirma que el “rey de los árboles”, el más antiguo y el más alto, se encuentra en su localidad.

Los árboles de té se dividen en tres grupos: árboles ancestrales, árboles antiguos y nuevos árboles:

“Ancestral” se refiere a los árboles que tienen más de 100 años y han crecido de modo silvestre, sin cultivo, sin fertilización, sin uso de pesticidas, etc.

“Antiguo” indica los árboles que tienen entre 30 y 100 años y son generalmente semi-silvestres, procedentes de semillas o esquejes de los árboles silvestres más viejos y luego plantados y cultivados en jardines de té.

“Nuevo” se refiere a los arbustos jóvenes que han sido plantados recientemente en los jardines y plantaciones de té.

Los más valorados, desde luego, son los árboles silvestres ancestrales, ya que han crecido orgánicamente, han empujado sus raíces profundamente en la tierra para buscar nutrientes y agua, y han tenido que luchar para sobrevivir. El estrés que han experimentado en esa situación difícil confiere a las hojas un sabor más fino, más sutil, más aromático. Un sabor diferente respecto a los tés de los arbustos que no han tenido que trabajar difícilmente para sobrevivir.

Para cosechar las nuevas hojas y los brotes de los árboles silvestres más viejos, los agricultores a menudo tienen que caminar largas distancias en los bosques llevando sus cestas en las espaldas. Cuando llegan a los árboles, tienen que subir hasta alcanzar las ramas y mantenerse en equilibrio con mucho cuidado mientras recolectan las hojas. Para proteger la calidad de los tés procedentes de los más preciosos de los antiguos árboles de té, la cosecha se realiza solo una vez al año en primavera, y cada árbol rinde solo dos o tres kilos de té cada año.